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Encefalitis de San Luis

Todo lo que hay que saber sobre la Encefalitis de San Luis

La Encefalitis de San Luis (ESL) es una enfermedad transmitida por mosquitos que fue reconocida por primera vez en 1933 en St. Louis, Missouri, Estados Unidos.

Esta enfermedad la proporciona un virus de genoma ARN, perteneciente al género Flavivirus y forma parte del complejo de los virus de las encefalitis del Valle de Murray, del Nilo occidental y de la encefalitis japonesa.

Durante las epidemias un gran número de personas han enfermado seriamente, produciéndose muertes en algunos casos.

Las mayores epidemias se han producido en los Estados Unidos aunque también se han presentado en Canadá y México.

En otras partes de las Américas se registran pocos casos aislados de enfermedad humana. Sin embargo, vale saber que el agente transmisor está distribuido desde la Argentina hasta Canadá.

Es importante distinguir entre la enfermedad humana a la que se denomina Encefalitis de San Luis y el virus transmitido por mosquitos que puede ocasionar tal enfermedad. Aún durante las epidemias, sólo una proporción pequeña de individuos infectados con el virus realmente enferma de Encefalitis. El virus de ESL es más común y generalizado que la enfermedad.

Sin embargo, las causas de las epidemias de ESL no son conocidas a punto fijo. Las diferentes cepas del virus de ESL varían considerablemente en su capacidad para ocasionar la enfermedad. Esto sugiere que las epidemias podrían ser ocasionadas por la aparición de alguna cepa fuerte del virus.

El riesgo de epidemia aumenta cuando hay un número excepcionalmente grande de mosquitos que son capaces de transmitir el virus de ESL.

La enfermedad usualmente se presenta con un comienzo abrupto de fiebre, dolor de cabeza y malestar.

Alrededor de la semana pueden desarrollarse otros signos de infección en el sistema nervioso central tales como cuello rígido, desorientación, confusión, temblores, letargia y hasta coma.

El período de incubación desde la picada infectante del mosquito a los primeros síntomas es de 4-21 días.
Los elementos clínicos de la ESL no son específicos, por lo que la enfermedad debe ser diferenciada de muchas otras etiologías. El período del año puede ser una clave para el reconocimiento de la enfermedad pues la mayoría de los casos ocurren a finales del verano.

En los Estados Unidos el virus circula en la naturaleza entre las aves silvestres. Las aves susceptibles se convierten en virémicas y transmiten el virus a mosquitos del género Culex que se alimentan de ellas; estos mosquitos, a la vez, infectan a las aves que ellos subsecuentemente pican. Este ciclo continúa de año en año, sin efecto evidente sobre los pájaros o mosquitos.

Mosquitos vectores

Existen cuatro especies de mosquitos que son los principales vectores del virus de ESL en los Estados Unidos:
Culex tarsalis, en Occidente, Culex pipiens (norteño) y Culex quinquefasciatus (sur) en el Este, y Culex nigripalpus en Florida. El C. tarsalis es primariamente una especie rural que se cría tanto en agua contaminada como en agua clara de piscinas, zanjas, áreas inundadas y recipientes artificiales.

El C. pipiens (incluyendo formas norteñas y sureñas) y el C. quinquefasciatus son mosquitos peridomésticos y domésticos que se crían donde hay acumulación de aguas contaminadas por desperdicios orgánicos.

El C. nigripalpus es un mosquito de regiones tropicales y subtropicales que se cría en gran variedad de hábitat.

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